Características generales de las lagartijas

Lagatija, (suborden Sauria), cualquiera de las más de 5.500 especies de reptiles pertenecientes al orden Squamata (que también incluye serpientes, suborden Serpentes). Las lagartijas son reptiles de piel escamosa que generalmente se distinguen de las serpientes por la posesión de patas, párpados móviles y aberturas externas en las orejas. Sin embargo, algunos lagartos tradicionales (es decir, no serpientes) carecen de una o más de estas características. Por ejemplo, la degeneración y pérdida de extremidades ha ocurrido en lagartijas de cristal (Ophisaurus) y otros grupos de lagartijas.

Se han perdido los párpados móviles en algunas salamanquesas, lagartijas y lagartijas nocturnas. En algunas especies de los géneros Holbrookia y Cophosaurus han desaparecido las aberturas externas de las orejas. La mayoría de las especies vivientes de lagartijas habitan en regiones cálidas, pero algunas se encuentran cerca del Círculo Polar Ártico en Eurasia y otras en el extremo sur de Sudamérica.lagartijas caracteristicas

Las serpientes surgieron de las lagratijasy por lo tanto son consideradas como un grupo altamente especializado de lagartos sin limbo. Además de los rasgos que tienen en común con los lagartos no serpientes, las serpientes a menudo se separan de otras lagratijas en la literatura popular porque comparten una serie de rasgos únicos que son relativamente fáciles de observar. Para una descripción completa de las serpientes, ver Serpiente.

Características generales

Las lagratijas son, con mucho, el grupo más diverso de reptiles modernos en cuanto a forma y tamaño corporal. Su longitud total oscila entre 2 cm de hocico para ventilar en las salamanquesas (familia Gekkonidae) y 3 metros en los lagartos monitores (familia Varanidae). El peso de los lagartos adultos oscila entre menos de 0,5 gramos y más de 150 kg. La concepción popular de un lagarto como un reptil correteador de unos 30 cm de longitud total con una cola delgada puede aplicarse con precisión sólo a un pequeño número de especies.

Los representantes de varias familias no tienen miembros y se parecen a las serpientes, mientras que otros tienen largas patas traseras que permiten la locomoción bípeda. Las lagratijas machos pueden estar equipados con una amplia gama de adornos, como abanicos y volantes extensibles para la garganta, espinas para la garganta, cuernos o cascos en la cabeza y crestas para la cola.

Las lagratijas ocupan diversos hábitats que van desde madrigueras y madrigueras subterráneas hasta la vegetación superficial y elevada. Algunos se mueven lentamente y dependen de la coloración críptica para su protección, mientras que otros pueden correr rápidamente a través de las arenas del desierto. Las lagratijas de la familia Mosasauridae, un grupo extinto, eran estrictamente marinos. Algunos mosasauros eran gigantes y alcanzaban una longitud de 10 metros.

lagartijas generalUn lagarto vivo, la iguana marina (Amblyrhynchus cristatus) de las Islas Galápagos, se alimenta de algas en el mar. Sin embargo, pasa gran parte de su tiempo tomando el sol en las rocas de lava de las islas. Ninguna otra especie de lagartija existente es marina, pero varias son parcialmente acuáticas y se alimentan de organismos de agua dulce.

El papel de las lagratijas en la ecología humana es poco conocido. Algunos lagartos son fuentes de alimento y ropa o agentes de control de plagas, mientras que otros son plagas. Algunos lagartos grandes (como las iguanas[Iguana y Ctenosaura] de México, América Central y América del Sur) se comen y son una fuente importante de alimento. Otros se utilizan para artículos de cuero. Los lagartos monitores y los tegus (familia Teiidae) se recolectan para sus pieles, y estas pieles tienen un efecto importante en las economías locales de las zonas rurales de los países del Tercer Mundo.

Aunque las lagratijas se presentan a menudo como insectívoros, muchos también consumen pequeños vertebrados y al menos algo de material vegetal; los herbívoros estrictos han evolucionado independientemente en varios grupos de lagartos. Sin embargo, los lagartos comen una gran cantidad de insectos y otros invertebrados, particularmente en los trópicos y en los desiertos.

Estos servicios de control de insectos afectan a los seres humanos de muchas maneras sutiles; sin embargo, tales efectos no han sido bien estudiados. Los grandes lagartos depredadores (como los monitores y los tegus) pueden ser plagas -que a menudo se alimentan de animales de granja o roban huevos de gallina- que afectan a los medios de subsistencia de los ganaderos y agricultores.

lagartijas salamandrasAlgunas especies de lagartijas relativamente pequeñas, como las salamanquesas, no sólo han colonizado muchas islas haciendo rafting con humanos en botes, sino que también han invadido ciudades y pueblos de todo el mundo. Por ejemplo, en todo Brasil, uno de los lagartos más conocidos, el lagarto mediterráneo (Hemidactylus mabouia), es tan común en casas y edificios que la mayoría de los brasileños saben más sobre él, basándose en sus propias observaciones, de lo que saben sobre cualquiera de las especies endémicas. Como es el caso de muchos lagartos introducidos, el lagarto mediterráneo parece vivir muy bien con personas en áreas perturbadas, pero no parece invadir hábitats no perturbados.

En su mayor parte, los lagartos no son vectores de enfermedades y presentan poco peligro para los humanos que toman las precauciones adecuadas al manipularlos. Los lagartos suelen estar infectados con varios parásitos, incluyendo un tipo de malaria, pero estos parásitos tienden a ser específicos de la especie.

La bacteria de la salmonela puede transmitirse de un lagarto a un ser humano, particularmente si el lagarto se coloca en la boca de una persona. La tuberculosis (Mycobacterium tuberculosis) y algunas infecciones virales y micóticas también pueden pasar de lagartija a humano. Se aconseja a las personas que manipulan lagartos que practiquen una buena higiene personal.

Sólo dos especies, el monstruo de Gila (Heloderma suspectum) del suroeste de los Estados Unidos y el noroeste de México y el lagarto de cuentas mexicano (H. horridum) del oeste de México, son venenosas. Ambas especies muerden a los humanos sólo cuando son provocadas, y las muertes son muy raras.

lagartijas inofencivaEntre las lagartijas más inofensivas se encuentran las salamanquesas, que son falsamente consideradas altamente venenosas por muchas culturas indígenas de todo el mundo. Las razones de esta sospecha no están claras; sin embargo, la actividad nocturna de las salamanquesas, las pupilas elípticas y la capacidad de caminar sobre superficies verticales lisas podrían hacer que parecieran sobrenaturales para algunas culturas.

Las lagratijas también son valorados como sujetos de investigación biológica. Sus variados modos de reproducción y su capacidad para regular la temperatura corporal son dos de las muchas áreas estudiadas por los fisiólogos comparativos (ver termorregulación). La gran abundancia y observabilidad de numerosas especies los convierten en sujetos ideales para ecologistas y etólogos.

La capacidad de algunas especies para regenerar colas rotas ha llevado a su uso como sujetos de investigación por parte de ecologistas del comportamiento y biólogos del desarrollo. Como son relativamente limpios y fáciles de mantener, los lagartos también son muy populares como mascotas.

 

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