Comportamiento de las lagartijas

lagartijas comportamientoHábitos alimenticios

La mayoría de las lagartijas son activos durante las horas del día, cuando su visión binocular aguda puede ser utilizada en su mayor ventaja, y la visión es necesaria para la mayoría de las especies no madrigueras. La familia Gekkonidae, sin embargo, está compuesta predominantemente por especies que son más activas desde el atardecer hasta el amanecer. En conjunción con la actividad nocturna, las salamanquesas son muy vocales y se comunican por medio del sonido, mientras que la mayoría delas lagartijas son esencialmente mudos.

Las lagartijas dedican un tiempo considerable a la obtención de alimentos, generalmente insectos. Las lagartijas iguanos -iguanas, anoles, agamas, camaleones y otros- tienden a posarse inmóviles en sitios conocidos y a esperar a sus presas. Detectan a su presa usando señales visuales, corren desde sus perchas hasta donde está la presa, y la capturan con su lengua en un proceso conocido como prehensión lingual. Las lagartijas iguanos son típicamente conocidos como depredadores de «sentarse y esperar».

Los verdaderos camaleones son los ejemplos más extremos de este modo de búsqueda; se mueven lentamente, exploran el hábitat con ojos que se mueven independientemente unos de otros, y capturan a su presa disparando una lengua pegajosa. (En algunos casos, sus lenguas pueden extenderse hasta el doble de la longitud de su cuerpo.) Los camaleones eliminan efectivamente la necesidad de perseguir a su presa, que es el aspecto más arriesgado del modo de buscar comida sentado y esperar.

En contraste, las lagartijas autóctonos (las lagartijas escleroglósicos no ecologistas como los anfibios, los skinks, los colas de látigo y otros) buscan activamente a sus presas sondeando y excavando, usando su bien desarrollado sistema quimiosensorial en un proceso llamado vomerolfacción, así como señales visuales. Estas lagartijas no usan la lengua para capturar presas, sino que las agarran en sus mandíbulas (prehensión mandibular).

Como resultado, la lengua es libre para su uso como órgano de quimiorrecepción (ver también el órgano de Jacobson). Las salamanquesas también utilizan la prehensión mandibular, pero utilizan la olfacción para discriminar entre las señales químicas en lugar de la vomerolfacción.lagartijas habitas

Algunas lagartijas son herbívoros. Las lagartijas iguanos más grandes, como las iguanas (Iguana, Ctenosaura y Cyclura) y la agamida de cola espinosa (Uromastyx), comen plantas. Sin embargo, el tamaño corporal grande no es necesario para los herbívoros (existen muchas especies pequeñas de herbívoros en el género Liolaemus), y las lagartijas más grandes, como el dragón de Komodo (Varanus komodoensis) y otros lagartos monitores, son carnívoros.

Estrategias defensivas

Muchas aves, mamíferos, invertebrados y otros reptiles se alimentan de lagartijas. En respuesta, los lagartos tienen una variedad de estrategias defensivas a las que recurrir. Por ejemplo, las chuckwallas (Sauromalus) suelen permanecer cerca de las pilas de roca. Cuando el peligro amenaza, se mueven hacia pequeñas grietas y se hinchan el cuerpo para dificultar su extracción. Un número de lagartijas de cola espinosa también se mueven hacia las grietas y dejan expuesta sólo una cola afilada y formidable.

El lagarto armadillo africano (Cordylus cataphractus) mantiene su cola en la boca con sus patas delanteras y presenta una forma totalmente espinosa para el atacante. Los depredadores, como las serpientes, que intentan tragar un lagarto armadillo a menudo fallan porque el lagarto no ofrece un punto de partida desde el cual pueda comenzar a tragar.

El lagarto (Chlamydosaurus kingii) de Australia extiende una franja de garganta que enmarca su cuello y cabeza para intimidar a los intrusos en su territorio. Esta franja es casi tan ancha como la longitud del lagarto. Además, las colas de muchos lagartos se rompen (autotomizan) fácilmente. Esta sección rota se retuerce rápidamente y a menudo distrae al depredador mientras el lagarto sin cola se escabulle en busca de cobertura. Las colas autotomizadas a menudo se regeneran rápidamente.

Cortejo y territorialidad

Las interacciones sociales entre lagartijas se comprenden mejor para las especies que responden a estímulos visuales. Muchas lagartijas defienden ciertas áreas contra intrusos de la misma especie o de especies estrechamente relacionadas. La defensa territorial no siempre implica un combate real. Presumiblemente para evitar el daño físico, las exhibiciones elaboradas y ritualizadas han evolucionado en muchas especies.

lagartijas cortejoEstas presentaciones a menudo implican la erección de crestas a lo largo de la espalda y el cuello y el aumento repentino en el tamaño aparente de un individuo a través de la inhalación y la postura. Muchas especies muestran colores brillantes al extender un abanico en la garganta o al exponer una mancha de piel de color y realizar movimientos estereotipados como flexiones de brazos, balanceo de la cabeza y ondulación de la cola.

Los cuernos grandes y coloridos y otras formas de ornamentación llamativa de la cabeza y el cuerpo a menudo se limitan a los machos, pero las hembras de muchas especies defienden sus territorios empleando movimientos estereotipados similares a los de los machos. Un macho que se exhibe y que se distingue de su entorno es vulnerable a la depredación.

Sin embargo, la territorialidad es evidentemente ventajosa y ha evolucionado a través de la selección natural. Los territorios suelen estar asociados con recursos limitados (como sitios de nidificación, alimento y refugio de depredadores), y un macho que posee un territorio probablemente atraerá a las hembras. Por lo tanto, tendrá una mayor probabilidad de éxito reproductivo que uno que viva en un área marginal.

Las exhibiciones utilizadas por los machos en el establecimiento de territorios también pueden servir para «publicitar» su presencia entre las hembras; en las especies que se reproducen estacionalmente, la territorialidad suele disminuir durante la temporada de no reproducción. En los iguánidos, los despliegues reales de cortejo difieren de los despliegues territoriales en que los machos se acercan a las hembras con movimientos pulsantes y espasmódicos.

Además de las señales visuales utilizadas para unir a los sexos, los estímulos químicos juegan un papel importante en algunas especies de lagartijas iguanas. Por ejemplo, las iguanas del desierto (Dipsosaurus dorsalis) pueden discriminar entre sus propios olores y los de otras iguanas del desierto. Además, numerosas especies de lagartijas tienen poros femorales, que son pequeños tubos ciegos a lo largo de la superficie interna de los muslos, cuya función puede ser la secreción de atrayentes químicos y marcadores territoriales.

lagartijas socialesLos sistemas sociales de las lagartijas autóctonos son fundamentalmente diferentes. En lugar de exhibiciones visuales, se utiliza la comunicación química entre individuos. Los machos autóctonos que dependen en gran medida de la vomerolfacción pueden distinguir las especies, el sexo y la receptividad sexual utilizando sólo claves químicas.

Algunas lagartijas (como los de las familias Teiidae, Varanidae y Helodermatidae) tienen lenguas profundamente bifurcadas y pueden ser capaces de utilizarlas para determinar la dirección de las señales químicas de una manera similar a la de las serpientes. Los salamanqueses utilizan claves auditivas en las interacciones sociales, pero también tienen la capacidad de discriminar entre señales químicas utilizando la olfacción.

La cópula sigue un patrón común. El macho agarra a la hembra por la piel, a menudo en el cuello o a un lado de la cabeza, y coloca sus patas delanteras y traseras sobre su cuerpo. Luego empuja su cola debajo de la de ella y tuerce su cuerpo para juntar las cloacas. Un hemipenis es entonces everted e insertado en la cloaca de la hembra. Dependiendo de la especie, la cópula puede durar desde unos pocos segundos hasta 15 minutos o más.