Ecología de las lagartijas

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Termorregulación

La variable ambiental más importante para un lagarto es casi con seguridad la temperatura. Al igual que los peces y los anfibios, las lagartijas son ectotérmicos; reciben calor de su entorno. Aunque el término sangre fría se aplica típicamente a tales organismos, es un término erróneo. La sangre de las lagartijas no está fría a menos que el lagarto esté frío.

En condiciones de actividad normal, la sangre de lagartijas es tan caliente o más que la de los mamíferos. Sin embargo, no todas las temperaturas son igualmente aceptables para los lagartos. La mayoría de las especies buscan temperaturas corporales relativamente específicas, llamadas «temperaturas preferentes», que en su mayoría oscilan entre 28 y 38 °C.

Aunque la energía metabólica no se utiliza para controlar la temperatura corporal, se logra una termorregulación considerable a través de medios conductuales, si el lagarto puede elegir. Típicamente, una lagartija diurno emerge temprano en la mañana y se asolea, orientando el cuerpo para maximizar la exposición al sol, hasta que se alcanza la temperatura preferida. La capacidad de absorber el calor de la radiación solar puede permitir que la lagartija se caliente por encima de la temperatura del aire. Por ejemplo, Liolaemus multiformis, un lagarto pequeño que vive en las alturas de los Andes, tiene la capacidad de elevar su temperatura corporal a 35 °C mientras que la temperatura del aire es de 10 °C o menor.

La temperatura corporal preferida juega un papel fisiológico crítico en la vida de una lagartija. Todos los procesos fisiológicos dependen de la temperatura y la función fisiológica influye en el comportamiento. En la mayoría de los casos, el «rendimiento» de las lagartijas (es decir, su capacidad para ejecutar varios comportamientos o funcionar bien metabólicamente) es óptimo dentro de un pequeño rango de temperaturas. Para maximizar el rendimiento, la lagartija debe tratar de mantener su temperatura corporal dentro de este rango de temperatura cuando sea posible.

lagartijas TermorregulaciónTradicionalmente, el entorno inmediato en el que vive una lagartija ha sido considerado el principal determinante de la temperatura corporal de la lagartija; sin embargo, dado que la termorregulación es compleja, existen limitaciones. Se puede esperar que los lagartos que viven en desiertos calientes sean activos a temperaturas corporales más altas que los que viven en hábitats tropicales bien sombreados. No obstante, una combinación de factores como la historia evolutiva, las condiciones térmicas inmediatas y los «costes» asociados a la termorregulación conductual determina las temperaturas a las que operará un lagarto.

El efecto de la historia evolutiva es obvio cuando se comparan ciertos grupos de lagartijas. Todos las lagartijas y corredores de los géneros Aspidoscelis y Cnemidophorus son activos a temperaturas corporales entre 37 y 40 °C, ya sea que vivan en la parte más caliente del desierto de Mojave en el sur de California o a lo largo de senderos en la selva amazónica. Además, todos las lagartijas de la familia Xantusiidae, un grupo distribuido desde el desierto de Mojave hacia el sur a través de los bosques tropicales de América Central, son activos a temperaturas corporales entre 25-28 °C.

Los colémbolos ajustan sus períodos de actividad para aprovechar las fuentes de calor en ambientes donde las temperaturas son relativamente bajas, mientras que la pequeña lagartija nocturno del desierto (Xantusia vigilis) ocupa un microhábitat que permanece fresco en un lugar que de otro modo estaría caliente. Aunque algunas lagartijas del desierto tienen temperaturas corporales ligeramente más altas que sus parientes cercanos en hábitats más moderados, las condiciones térmicas inmediatas a menudo determinan cuándo y dónde estará activo un lagarto en lugar de cuál será su temperatura corporal.

Existen varios costos de la termorregulación, pero sólo unos pocos han sido estudiados. El tiempo que se pasa tomando el sol para ganar calor o escapando de temperaturas extremadamente altas o extremadamente bajas no puede ser utilizado para la alimentación o la reproducción. Disfrutar de la luz directa del sol para ganar calor coloca a un lagarto en un lugar expuesto donde los depredadores pueden capturarlo. Las lagartijas cuya temperatura corporal está fuera del rango óptimo para su especie pueden no tener un rendimiento tan bueno en las interacciones sociales como los lagartos con temperaturas corporales óptimas.

Algunos de los costos menos conocidos son la reducción de las tasas de crecimiento y la prolongación del tiempo hasta la madurez sexual, el aumento de los tiempos de incubación de los óvulos o embriones cuando no se pueden alcanzar temperaturas óptimas, y una menor capacidad para escapar de la caída de las temperaturas, lo que puede dar lugar a la congelación de los tejidos corporales.

lagartijas aguaPérdida de agua y otras variables

El agua es menos problemática para los lagartos que la regulación de la temperatura. Todos los reptiles excretan ácido úrico y por lo tanto no necesitan grandes cantidades de líquido para deshacerse de los desechos nitrogenados. Todos las lagartijas insectívoros consumen una gran cantidad de agua en la presa que consumen, y las lagartijas herbívoros tienen glándulas salinas para la excreción activa de sales minerales.

Debido a sus bajas tasas metabólicas en relación con las de las aves y los mamíferos, las lagartijas consumen menos agua. Esto puede explicar su éxito en colonizar islas oceánicas y sobrevivir en desiertos extremos. Algunas lagartijas en ambientes extremos cosechan agua del rocío que se acumula en su piel a primera hora de la mañana, por lo que los desiertos no les plantean problemas graves. Además, las lagartijas forman una porción conspicua de la fauna de las islas oceánicas, donde la diversidad de especies de anfibios y mamíferos es generalmente baja. Incluso mientras cabalgan sobre esteras de vegetación flotante en ríos y océanos, muchas lagartijas pueden sobrevivir durante largos períodos sin agua dulce. Esta cualidad los convierte en colonizadores ideales, y los huevos de geco de cáscara dura parecen estar especialmente equipados para estos viajes.

Otras variables que afectan a las lagartijas son la duración del día (fotoperíodo) y las precipitaciones. Las lagartijas que viven lejos de la experiencia ecuatorial presentan una marcada variación en el fotoperíodo, con días cortos de invierno y días largos de verano. Algunas especies están adaptadas para responder a estas señales. La anolis carolinensis del sureste de los Estados Unidos deja de reproducirse a finales del verano y acumula grasa para la hibernación invernal.

Este cambio ocurre mientras los días están todavía calientes y parece que se desencadena por la disminución de la duración del día. Este desencadenante ambiental es adaptable para la especie, ya que los huevos puestos en septiembre se desperdiciarían, ya que los jóvenes que eclosionan en noviembre probablemente morirían de hambre o congelados. Algunas especies tropicales responden a las alternancias entre las estaciones lluviosas y las secas, y las actividades de puesta de huevos pueden cesar durante los meses más secos del año, cuando los recursos alimentarios son escasos. En estas condiciones, es ventajoso que el progenitor no canalice energía valiosa hacia la producción de huevos, y los propios huevos podrían ser menos viables debido a la amenaza de desecación.

lagartijas nichosPartición de nichos

Las lagartijas proporcionan modelos valiosos para el estudio de la competencia entre especies. En algunas islas del Caribe hasta 10 especies de anoles (Anolis) pueden vivir en una sola área restringida. Para acomodar tantas especies, cada una de ellas debe estar especializada en un nicho bastante preciso. Las especies vienen en una variedad de tamaños, se alimentan de presas de diferentes tamaños y tienen diferentes preferencias por nichos estructurales y climáticos. Algunos anoles viven en las copas de los árboles, mientras que otros viven en los troncos y otros en la hierba. Algunas especies prefieren el sol abierto, mientras que otras viven en entornos solares «filtrados», y otras viven a la sombra profunda. Así, con 10 especies de anillos en una sola área, cada una tiene su propio microhábitat característico.

Asimismo, los desiertos de Australia contienen el mayor número de especies de lagartijas conocidas, con 40 o más especies juntas en algunas áreas. Estas especies de lagartijas se separan a lo largo de tres ejes fundamentales: tiempo, alimento y lugar. Algunos lagartos son activos sólo por la noche, otros por la mañana y otros al mediodía. Algunos son generalistas que comen casi todo lo que pasa junto a ellos, mientras que otros se especializan en termitas u hormigas.

Algunas especies se encuentran sólo dentro de arbustos pequeños, mientras que otras se encuentran sólo en áreas de arena abierta o en troncos de árboles. Estas diferencias entre especies, combinadas con un hábitat que contiene una gran diversidad estructural (es decir, muchos lugares para vivir), permiten la coexistencia de un gran número de especies dentro de un área pequeña. Los grupos de lagartijas en la selva amazónica están dispuestos a lo largo de ejes de nicho similares a los de los lagartos del desierto australianos. Sin embargo, las especies que son las más similares ecológicamente también son las que están más estrechamente relacionadas. Este patrón sugiere que la historia evolutiva ha jugado un papel importante en determinar dónde y cómo viven las lagartijas.

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